Hay-on-Wye: El pueblo de los libros

En Abril, de hace 32 años, en 1977, Richard Booth, proclamó reino independiente la pequeña ciudad de Hay-on-Wye, que convertió en la primera “ciudad de libros” oficial. Aunque parezca la sinopsis de un libro de Zafón, esta romántica historia es real como la vida misma.

42-19141728Richard Booth, es un idealista visionario galés, que a principios de los años 60, tuvo una gran idea para impulsar la economía de su negocio familiar y de su pequeña ciudad natal que no quería abandonar. Hay-on-Wye situada en Gales, entre las montañas, a medio camino entre Bristol y Birmingham, en la carretera hacia Irlanda, era una región sin mucho que ofrecer, sin embargo, Richard Booth pensó que si llenaba el pueblo de librerías de segunda mano, ésta se podría convertir en una gran atracción internacional, “Compras libros de todas partes del mundo y tus clientes vendrán de todas partes del mundo” era su idea, y estaba tan convencido que lo consiguió más allá de sus expectativas.

Ni corto ni perezoso se puso manos a la obra con su gran idea. Comenzó comprando muchas de las casas destartaladas y abandonadas que había en el pueblo, incluso el castillo en ruinas, donde se instaló a vivir con su esposa.
Instauró su primera librería en 1961, en el edificio de una antigua estación de bomberos y se dedicó viajar por todo el mundo, comprando miles de libros aquí y allá, que enviaba en barco hasta Hay, y con ellos llenó su librería, todas las antiguas casas y su castillo.

Así, a finales de los años 70, Hay se convirtió en el 1r pueblo oficial de los libros, con más de 40 librerías que albergaban alrededor de 1 millón de libros de segunda mano. “A diferencia de los libros nuevos, los libros de segunda mano pertenecen al mundo del intelecto, no requieren promoción, son una economía en sí, y además, su venta hace un favor a la ecología”, explica Booth en la entrevista que concedió a Juan Manuel Villalobos para Letraslibres (Abril 2007).

hay-on-wye-1booksGracias la arrolladora personalidad de Booth, su afán por promocionar su gran atracción y sus contactos, el pueblo se hizo famoso y conocido alrededor del mundo, convirtiéndose en un lugar de referencia para los amantes de los libros y las personalidades del sector literario, atrayendo a miles de visitantes cada año. La iniciativa de Booth, reactivo la economía y la vida, no solo de la pequeña ciudad de Hay, sino de toda la zona en general, que se encontraba en un periodo de decadencia en el que las familias empezaban a abandonar el lugar debido a la falta de empleo y actividad económica.

Con su deseo hecho realidad, Richard Booth, fue más allá con su extrvagancia y decidió proclamarse por su cuenta Rey de Hay-on-Wye, hecho que los ciudadanos e incluso las autoridades locales se tomaron en serio, motivando a Booth a formalizar su excéntrica decisión proclamándose oficialmente Rey del Reino Independiente de Hay-on-Wye.

Pero la cosa no quedó ahí, la creciente fama de la ciudad de los libros fue alimentando la idea de fundar un festival literario, el Rey no estaba muy entusiasmado con ello, ni lo ha estado nunca, Booth lo considera algo puramente comercial, donde se incluye la venta de libros nuevos, cosa que para él va en en contra de la filosofía del la ciudad de libros de segunda mano, los cuales le habían otorgado la fama y devuelto la vida a Hay.peoplebooks

Sin embargo en 1988 se celebró la primera edición del Hay Literary Festival, que desde entonces se celebra anualmente recibiendo a más de 70.000 personas e importantes personalidades. El fenómeno de la ciudad de los libros y su festival, impulsaron aún más el turismo en la región.

Con el tiempo Hay-on-Wye, además de ser una gran atracción internacional que reporta un importante ingreso a la economía del lugar, como Booth había concebido, el pueblo de los libros se ha convertido en todo un movimiento; a partir de los años 90, muchos otros pueblos se empezaron a sumar a la iniciativa, y hoy en día, hay más de 30 ciudades de los libros en el mundo y el festival se ha extendido también a distintos lugares.

A lo largo de los últimos años, Booth ha ido vendiendo sus librerías, a excepción de dos. Su primera tienda de libros, es hoy en día la librería de segunda mano más grande de Europa y cuenta con más de 300.000 ejemplares. Lo que a él le gustaría es que las distintas tiendas de libros de Hay, que hoy hoy poseen muchos de los que hace unos años trabajaron para el Rey, se especializasen en distintas temáticas.

Las últimas noticas sobre Richard Booth que he encontrado es que en el 2005 decidió vender su última tienda y abandonar el pueblo para mudarse a Alemania y cerrar una etapa de su vida; sin embargo en 2007 parecía seguir viviendo en Hay, según sus propias declaraciones en una entrevista. Me pregunto que estará haciendo ahora este excéntrico hombre a sus 71 años….. lo que si creo es que tuvo una de las mejores ideas de las últimas décadas,y agradezco que fundara ese pequeño paraíso para los amantes de los libros; desgraciada y extrañamente yo descubrí estos mágicos pueblos hace menos de 1 año y no he tenido ocasión de visitarlos aún…así que aquí dejo mi pequeño homenaje a este héroe de las letras para aquellos amantes de los libros despistados como yo, que aun no conozcan la existencia de este bonito movimiento.
Gracias Sr.Booth por su creativa aportación a la literatura.

Si queréis saber más sobre este peculiar hombre, él mismo relata su historia en un libro titulado “My Kingdom of Books” (Mi reino de libros).

Rebeca Arnal

One Response to “Hay-on-Wye: El pueblo de los libros”

  1. nerraivyrourn January 2, 2010 at 8:21 am #

    Stunning, very cool subject. I’m goin to blog about it likewise!!

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